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Virgin Orbit demonstriert Flexibilität beim Luftstart bei bevorstehender Mission

Virgin Orbit

ORLANDO, Florida (ots/PRNewswire) – Virgin Orbit bereitet sich auf den Start einer Reihe von Smallsats vor, um sowohl die Flexibilität seines Luftstartsystems als auch seine Fähigkeit, die Kadenz der Starts zu erhöhen, zu demonstrieren.

Die nächste LauncherOne-Mission von Virgin Orbit, die vom Unternehmen „Above the Clouds“ genannt wird, ist nun nach einer eintägigen Verzögerung für den 13. Januar geplant, „um das System gründlich zu validieren und unsere Sensorwerte zu überprüfen“, twitterte das Unternehmen am 11. Januar. Die Boeing 747, die als Startplattform dient, soll zwischen 16 und 18:30 Uhr vom Mojave Air and Space Port in Kalifornien abheben.m. Östlich, mit Entlastung der Rakete über dem Pazifik etwa eine Stunde später.

Die Rakete trägt sieben Satelliten, die in einer Umlaufbahn von 500 Kilometern Höhe bei einer Neigung von 45 Grad eingesetzt werden. Vier der Satelliten werden vom Space Test Program (STP) des Verteidigungsministeriums bereitgestellt, zwei vom polnischen Smallsat-Entwickler SatRevolution und einer von Spire. Der Spire-Satellit wurde relativ spät in der Planung für die Mission hinzugefügt,was Virgin Orbit im Dezember als Demonstration seiner Reaktionsfähigkeit bezeichnete.

In einem Anruf mit Reportern am 11. Januar gaben Unternehmensvertreter die Gesamtmasse der gestarteten Satelliten nicht bekannt. Auf die Frage nach Details zu den STP-Nutzlasten beschrieb Dan Hart, Präsident und Chief Executive von Virgin Orbit, sie nur als „Experimente, die sie fliegen, typischerweise um Weltraumtechnologien zu testen“.

Virgin Orbit freute sich jedoch, über einen entscheidenden Unterschied in diesem Flug zu den drei vorherigen Missionen zu sprechen: die Bahnneigung, die viel niedriger ist als bei früheren LauncherOne-Missionen oder anderen Starts von Standorten an der Westküste. „Wir begeben uns in eine Umlaufbahn, von der wir glauben, dass sie von der Westküste aus noch nie erreicht wurde“, sagte Tony Gingiss, Chief Operating Officer von Virgin Orbit. „Wir beweisen mit diesem Start, dass wir zu Bahnneigungen und Geometrien gelangen können, die, wenn Sie uns vor einem Jahr gefragt hätten, wahrscheinlich gesagt hätten: ‚Nun, vielleicht.'“

LauncherOne ist in der Lage, diese Neigung zu erreichen, indem er den Abwurfpunkt vor der südkalifornischen Küste nach Westsüdwesten verschiebt, der bei früheren Starts verwendet wurde. „Wir beschlossen, das Flugzeug weiter über den Pazifik zu fliegen, damit wir entlang der Küste Südamerikas fliegen konnten, ohne über Landmassen zu gehen“, sagte Hart.

„Unsere Fähigkeit, eine Neigung von 45 Grad aus der Westküste heraus zu erreichen, erhöht den Nutzen eines Starts von der Westküste aus erheblich“, sagte er. „Diese Art von Flexibilität ist beispiellos.“

Der bevorstehende Start ist der erste von sechs, die Virgin Orbit für 2022 auf seinem Manifest hat. Zwei dieser Starts werden Mitte des Jahres vom Spaceport Cornwall in England aus fliegen, während der Rest von Mojave aus fliegen wird.

Gingiss sagte, das Unternehmen habe daran gearbeitet, das Tempo der Startvorbereitungen zu erhöhen, auch wenn sich dies nicht im Tempo der Starts selbst widerspiegelte: Diese Mission findet sechseinhalb Monate nach der vorherigen LauncherOne-Missionstatt, die etwa fünfeinhalb Monate nach der ersten erfolgreichen LauncherOne-Mission des Unternehmens im Januar 2021 stattfand.

„Wir haben es im Grunde genommen fast jeden nachfolgenden Start bis heute halbiert“, sagte er über die Zeit, um das Fahrzeug für den Start vorzubereiten. Ein Beispiel ist, dass die Trägerrakete für diese Mission die Fabrik von Virgin Orbit in Long Beach, Kalifornien, um 4 a.m verließ und sechs Stunden später auf ihren 747-Flugzeugen in Mojave installiert wurde. „Das ist ein großartiges Beispiel für etwas, das vorher wahrscheinlich ein paar oder wenige Tage gedauert hätte.“

„Es gibt sicherlich Verbesserungen, die Sie im Laufe des Jahres 2022 in Bezug auf das Timing zwischen den Raketen sehen werden“, fügte Gingiss hinzu. „Wir steigern auch weiterhin unsere Effizienz in unserer Fabrik, was es uns ermöglichen wird, Raketen schneller herauszubringen.“

Das Unternehmen sucht nach anderen Standorten für LauncherOne-Missionen im Jahr 2023 und darüber hinaus. Hart sagte, er erwarte, dass das Unternehmen 2023 von Oita, Japan, ausfliegen werde, nachdem es im November 2021 eine Absichtserklärung mit ANA Holdings, der Muttergesellschaft von All Nippon Airways, unterzeichnet habe. Es gibt auch laufende Gespräche mit Brasilien sowie Interesse aus Australien und mehreren europäischen Ländern.

Virgin Orbit unterzeichnete 2020 einen Vertrag mit der Space Force, um von der Andersen Air Force Base in Guam zu starten,aber selbst nach Abschluss einer Umweltprüfung im vergangenen Jahr ist ein Start dort noch nicht geplant, sagte er. „Wir koordinieren und diskutieren mit der Space Force, wann sie von dort aus fliegen wollen“, sagte er.

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